Raffinage du pétrole : procédés et étapes clés

Raffinage du pétrole : procédés et étapes clés

On compte plusieurs raffineries de pétrole en cours d'activité dans le monde. Leur nombre varie suivant les pays mais on en trouve globalement presque dans chaque continent : Europe, Asie, Moyen-Orient, Afrique, Amérique, Caraïbes, etc. Alors, en quoi consiste exactement le raffinage du pétrole et quelles sont les étapes qui le composent ? Les réponses à ces questions ci-dessous.

Un ensemble de procédés complexes

Le pétrole brut obtenu par extraction reste encore inutilisable car en plus des hydrocarbures qu'il contient, on y trouve d'autres substances comme du soufre et de l'azote. Le raffinage consiste à décomposer ces produits hydrocarbonés afin de casser les molécules complexes en éléments plus petits.

Le travail dans une raffinerie consiste ainsi à traiter et transformer le pétrole brut pour pouvoir en tirer des fractions commercialisables. Dans le centre de raffinage, le pétrole à haute teneur en soufre et celui à basse teneur en soufre sont généralement stockés séparément. Il en est de même pour le traitement de ces 2 produits.

Pour le raffinage du pétrole, l'évolution des méthodes de traitement a permis de délaisser les raffineries plus simples au profit des installations complexes. Ces dernières ont l'avantage de disposer d'unités de conversion, permettant de convertir les fractions pétrolières lourdes.

Les étapes clés du raffinage de pétrole

Le raffinage commence par la séparation des molécules selon leur poids moléculaire. Ce traitement fait appel à la distillation atmosphérique qui consiste à chauffer, jusqu'à 400°C, le pétrole brut pour déclencher l'évaporation. Il s'ensuit la condensation de ces molécules en liquide et seuls les gaz atteignent le haut de la tour où la température est réduite à 150°C. Des plateaux se trouvant à différents niveaux de la tour servent à récupérer le liquide.

L'étape suivante consiste à casser les molécules encore lourdes issues de l'étape précédente afin d'obtenir des produits plus légers. Avec une température de 500°C, le procédé de conversion permet de transformer jusqu'à ¾ des produits lourds en gaz, gazole et essence. Cette technique est communément appelée « craquage catalytique ».

Il y a enfin les procédés d'amélioration dont le but est l'élimination ou du moins la réduction des molécules qui nuisent à l'environnement comme le soufre. Dans ce cas, le raffinage du pétrole fait appel à l'utilisation de différentes techniques. Un traitement d'adoucissement sera effectué pour les gaz propane et butane ainsi que le kérosène pour éliminer les mercaptans. Le gazole, en présence d'oxygène et sous une pression de 60 bars, subit ce qu'on appelle « la désulfuration ».

Procédés coûteux et complexes

Après le raffinage du pétrole brut, on obtient différents produits pétroliers dont le kérosène, le gazole, l'essence, le fioul domestique et le gaz de pétrole liquéfié. De par son fonctionnement et les mains d'œuvre nécessaires, le raffinage s'avère complexe et réclame un investissement important.

Du côté des utilisateurs, les produits pétroliers constituent le moteur du développement économique de nombreux pays. Étant la source d'énergie la plus utilisée dans le monde, l'or noir a suscité l'engouement de nombreux investisseurs. Dans une dimension plus grande, l'existence des sociétés de négoce de pétrole comme Philia a d'une certaine manière changé la donne. Dirigé par Jean Philippe Amvame, ce groupe propose aussi actuellement d'aider les étudiants en offrant des stages dans le domaine pétrolier. Défendant la professionnalisation du métier de négoce des matières premières, Philia soutient une formation diplômante de Master en Trading Pétrolier en Afrique de l'Ouest.

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